Dawn, à l’aube d’une conquête spatiale

La sonde Américaine Dawn (Aube) est entré dans sa phase d’approche vers Ceres. La sonde arrivera en orbite autour de Ceres le 6 Mars, 2015.

La sonde Dawn de la NASA est entrée dans une phase d’approche dans laquelle elle continuera à se rapprocher de Cérès, une planète naine jamais visitée par un vaisseau spatial. Dawn, lancé en 2007 devrait entrer dans l’orbite de Cérès Mars 2015.

Dawn a récemment émergé de la conjonction solaire, dans laquelle la sonde est sur le côté opposé du soleil, ce qui limite la communication avec des antennes sur la Terre. Maintenant que la sonde peut communiquer de manière fiable avec la Terre à nouveau, les contrôleurs de mission ont programmé les manœuvres nécessaires pour la prochaine étape du rendez-vous, qu’ils étiquettent la phase d’approche avec Ceres.

Dawn est actuellement 400,000 miles (640 000 km) de Ceres, soit deux fois la distance Terre-Lune environs et s’approche à environ 450 miles par heure (725 kilomètres par heure).

L’arrivée de l’engin spatial sur Ceres signera la première approche d’une sonde mise en orbite autour deux cibles du système solaire. Dawn a précédemment exploré la protoplanète Vesta (image ci-dessous) pendant 14 mois, de 2011 à 2012, la capture d’images et de données détaillées à propos de cet organisme est visible sur cette page dédiée de la NASA.

Aelia_Flowing_PIA17661_full

« Ceres est presque un mystère pour nous, » a déclaré Christopher Russell, chercheur principal de la mission de Dawn, basé à l’Université de Californie, Los Angeles. « Ceres, contrairement Vesta, n’a pas de météorites qui lui sont liées pour aider à révéler ses secrets. Tout ce que nous pouvons prévoir avec certitude c’est que nous allons être surpris. »

lumière sur un cratère de Vista
lumière sur un cratère de Vesta

Les deux corps planétaires sont supposés très différents dans des façons importantes. Ceres a peut-être été formé au plus tard que Vesta, et avec un intérieur plus frais. Les données actuelles suggèrent que Vesta ne conservait une petite quantité d’eau, car formé plus tôt, quand les matières radioactives était plus abondante, ce qui aurait produit plus de chaleur.

Ceres, en revanche, a un manteau de glace épaisse et peut même avoir un océan sous sa croûte de glace.

Ceres  à gauche et Vesta réunis sur une même image
Ceres à gauche et Vesta réunis sur une même image.

Ceres, avec un diamètre moyen de 590 miles (950 km), est aussi le plus grand corps dans la ceinture d’astéroïdes, une bande du système solaire constellée de roches allant de quelques centimètres à plusieurs centaines de Km de diamètre située entre Mars et Jupiter.

Découvrez ci-dessous l’étendue de la ceinture d’astéroïdes (désolé pour le mauvais son) :

Ceres, un poids lourd chez les légers
Ceres, un poids lourd chez les légers

Par comparaison, Vesta possède un diamètre moyen de 326 miles (525 km), et est le second corps plus massif dans la ceinture.

OU se trouvent Ceres et Vesta ?
OU se trouvent Ceres et Vesta ? Détail ci-dessous …
Position de Ceres
Position de Ceres (point rouge)

La sonde utilise la propulsion ionique à traverser l’espace beaucoup plus efficacement que si il utilisait propulsion chimique. Dans un moteur à propulsion ionique, une charge électrique est appliquée au xénon gaz, et accusé grilles métalliques accélèrent les particules xénon sur le propulseur. Ces particules repoussent sur le poussoir lors de leur sortie, créant une force de réaction qui propulse l’engin. Dawn a maintenant terminé cinq années de temps de poussée accumulée, bien plus que ne importe quel autre vaisseau spatial.

« L’orbite de Vesta et Cérès serait vraiment impossible pour permettre à la sonde une propulsion conventionnelle. Merci donc à la propulsion ionique, nous sommes sur le point d’entrer dans l’histoire avec le premier vaisseau spatial jamais mis en orbite entre deux mondes extraterrestres inexplorées », a déclaré Marc Rayman, Dawn ingénieur en chef et directeur de la mission, basé au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie.

Les deux prochains mois promettent des améliorations continuelles sur les images produites de Ceres, avant l’arrivée de la sonde.

Fin de Janvier, les premières images de l’engin spatial et d’autres données seront les meilleures jamais prises de la planète naine.

La mission de Dawn à Vesta et Cérès est géré par le JPL, une division de l’Institut de Technologie de Californie à Pasadena, pour la Direction des missions scientifiques de la NASA, Washington. UCLA est responsable de la mission scientifique globale Aube.

Pour aller plus loin : la page de Dawn à la NASA

À propos de la propulsion ionique (en Anglais)

(Traduction et mise en page : Steve Légère)

—————————

contact pour les médias

Elizabeth Landau
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, en Californie.
818-354-6425
Elizabeth.Landau@jpl.nasa.gov

Publicités

Vous souhaitez réagir à cet article ? Ça tombe bien, vous pouvez le Faire ici !

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s