Kepler découvre de nouvelles planètes habitables

Les planètes de Kepler

Les planètes de Kepler

 
PASADENA, Californie – La mission Kepler de la NASA a découvert deux nouveaux systèmes planétaires qui comprennent trois planètes super-Terre dans la « zone habitable », la plage de distance d’une étoile où la température de surface d’une planète en orbite pourrait être adapté pour de l’eau liquide.
 
Le système Kepler-62 possède cinq planètes: 62b, 62c, 62d, 62e et 62f. Le système Kepler-69 possède deux planètes: 69b et 69c. Kepler-62f, 62f et 69c sont les planètes super-taille jumelles de la Terre.
 
Deux des planètes récemment découvertes orbitent autour d’une étoile plus petite et plus froide que le soleil. La planète Kepler-62f est seulement de 40 pour cent plus grandes que la Terre, ce qui en fait les exoplanètes les plus proches de la taille de notre planète connues dans la zone habitable d’une autre étoile. Kepler-62f est susceptible d’avoir une composition rocheuse. L’ orbite de la seconde Kepler-62e se trouve sur le bord intérieur de la zone habitable et est environ 60 pour cent plus grande que la Terre.
 
La troisième planète, Kepler-69c, est 70 pour cent plus grande que la taille de la Terre, et de l’orbite dans la zone habitable d’une étoile similaire à notre soleil. Les astronomes sont incertains quant à la composition de Kepler-69c, mais son orbite de 242 jours autour d’une étoile semblable au soleil ressemble à celle de notre voisine Vénus.
 
Les scientifiques ne savent pas si la vie pourrait exister sur les planètes récemment découvertes, mais leurs signaux de découverte sont un pas de plus pour la recherche d’un monde semblable à la Terre autour d’une étoile comme notre soleil.
 
« Le vaisseau spatial Kepler est certainement une rock star de la science», a déclaré John Grunsfeld, administrateur adjoint de la Direction des missions scientifiques au siège de la NASA à Washington. « La découverte de ces planètes rocheuses dans la zone habitable qui nous amène un peu plus vers un endroit comme notre maison, la Terre. Ce n’est qu’une question de temps avant que nous sachions si la galaxie fourmille d’une multitude de planètes comme la Terre, ou si nous sommes une rareté. « 
 
Le télescope spatial Kepler, qui mesure simultanément et en continu la luminosité de plus de 150.000 étoiles, est la première mission de la NASA capable de détecter des planètes de type terrestre en taille et en composition autour d’étoiles comme notre soleil.
 
En orbite autour de son étoile tous les 122 jours Kepler-62e a été la première de ces planètes en zone habitable identifiée. Kepler-62f, avec une période orbitale de 267 jours, a été retrouvé plus tard par Eric Agol, professeur associé d’astronomie à l’Université de Washington et co-auteur d’un article sur les découvertes publiées dans la revue Science.
 
La taille de Kepler-62f est maintenant mesurée, mais sa masse et sa composition le sont pas tout à fait. Cependant, d’après des études antérieures sur les exoplanètes rocheuses similaires en taille, les scientifiques sont en mesure d’estimer sa masse par association des données reçues.
 
« La détection et la confirmation des planètes est un effort énorme de collaboration de talents et de ressources, et nécessite des compétences de l’ensemble de la communauté scientifique pour produire ces excellents résultats», a déclaré William Borucki, Kepler scientifique chercheur principal au Centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie, et auteur principal de l’article Kepler-62 système dans Science. « Kepler a apporté un regain de découvertes astronomiques et nous faisons d’excellents progrès vers la détermination si des planètes comme la nôtre sont l’exception ou la règle. »
 
Les deux mondes de la zone habitable en orbite autour de Kepler-62 ont trois compagnons sur des 
orbites plus proches de leur étoile, deux plus grands que la taille de la Terre et un de la taille de Mars. Kepler-62b, Kepler-62c et Kepler-62d orbitent en 12 et 18 jours, respectivement, ce qui les rend très chaudes et inhospitalières pour la vie telle que nous la connaissons.
 
Les cinq planètes du-62 Kepler orbitent dans le système d’une étoile classés comme une naine K2, mesurant à peine les deux tiers de la taille du soleil et seulement un cinquième de son éclat. A sept milliards d’années, l’étoile est un peu plus âgé que le soleil et sa distance est environ 1.200 années-lumière de la Terre dans la constellation de la Lyre.
 
Un compagnon de Kepler-69c, connu sous le nom de Kepler-69b, fait plus de deux fois la taille de la Terre et tourne autour de son étoile tous les 13 jours. L’étoile hôte de Kepler-69 planètes appartient à la même classe que notre soleil, appelé G-Type. Il est de 93 pour cent de la taille du soleil et 80 pour cent aussi lumineux et est situé à environ 2.700 années-lumière de la Terre dans la constellation du Cygne.
 
«Nous savons seulement qu’une étoile qui héberge une planète avec la vie doit ressembler au soleil. Trouver une planète dans la zone habitable autour d’une étoile comme notre soleil est une étape importante en vue de trouver véritablement des planètes comme la Terre», a déclaré Thomas Barclay, Kepler scientifique à l’Espace Bay Environmental Research Institute à Sonoma, en Californie, et principal auteur de la découverte de Kepler-69 Système publié dans l’Astrophysical Journal.
 
Quand une planète transite, ou passe devant son étoile, du point de vue de l’engin spatial, un pourcentage de lumière de l’étoile est bloqué. La baisse résultant de la luminosité de la lumière des étoiles révèle la taille de la planète en transit par rapport à son étoile. En utilisant la méthode des transits, Kepler a détecté 2.740 candidates. En utilisant diverses techniques d’analyse, les télescopes au sol et d’autres biens spatiaux, 122 planètes ont été confirmés.
 
Au début de la mission, le télescope Kepler trouvait principalement les grandes, géantes 
gazeuses en très orbites proches de leurs étoiles. Connues comme «Jupiters chaudes», celles-ci sont plus faciles à détecter en raison de leur taille et de leur très courtes périodes orbitales. La Terre prendrait trois ans pour accomplir les trois transits nécessaires pour être accepté comme candidate planète. Comme Kepler continue d’observer des signaux de planètes habitables de la taille de la Terre qui sont en orbite autour d’étoiles comme le soleil leurs transit vont commencer à émerger.

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Pour découvrir  toutes les informations sur la mission Kepler (en Anglais), visitez: http://www.nasa.gov/kepler.
JPL est une division de l’Institut de technologie de Californie à Pasadena.

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